Primera Ley de Newton: Cómo funciona la inercia

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Por Steven Holzner

En física, las leyes de Newton explican lo que sucede con las fuerzas y el movimiento, y su primera ley dice: «Un objeto continúa en un estado de reposo, o en un estado de movimiento a una velocidad constante a lo largo de una línea recta, a menos que sea obligado a cambiar ese estado por una fuerza neta». ¿Traducción? Si no aplica una red, o una fuerza desequilibrada, a un objeto en reposo o en movimiento, permanecerá en reposo o en ese mismo movimiento a lo largo de una línea recta. Para siempre.

Por ejemplo, al marcar un gol de hockey, el disco de hockey se desliza hacia la portería abierta en línea recta porque el hielo sobre el que se desliza es casi sin fricción. Si tienes suerte, el disco no entrará en contacto con el palo del portero contrario, lo que hará que cambie su movimiento.

La primera ley de Newton puede no parecer muy intuitiva porque la mayoría de las cosas no parecen seguir moviéndose en línea recta para siempre. Dejados solos, la mayoría de las cosas conmovedoras se detienen. La idea de que la tendencia natural de un objeto en movimiento es detenerse era de Aristóteles, y fue una sabiduría aceptada durante 2.000 años. Fue necesaria la tremenda perspicacia de Newton para ver que el estado natural de movimiento es en realidad continuar en línea recta a una velocidad constante. Sólo cuando se actúa por una fuerza, el movimiento cambia.

En la vida cotidiana, los objetos no se mueven en línea recta a una velocidad constante. Esto se debe a que la mayoría de los objetos a su alrededor están sujetos a fuerzas de fricción. Así, por ejemplo, cuando deslizas una taza de café por tu escritorio, se ralentiza y se detiene (o se derrama). Eso no quiere decir que la primera ley de Newton sea inválida, sólo que la fricción proporciona una fuerza para cambiar el movimiento de la taza para detenerla.

Lo que la primera ley de Newton realmente dice es que la única manera de conseguir que algo cambie su movimiento es usar la fuerza. También dice que un objeto en movimiento tiende a permanecer en movimiento, lo que introduce la idea de inercia.

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